The History of Korea

The Growth and Struggles of the Populace

 

  1. Korean

민중의 성장과 항쟁

세도 정치 때문에 사회가 혼란해지다

정조의 뒤를 이어 어린 순조가 즉위하면서 어머니측 외척 세력이 정권을 장악하였는데, 이를 세도 정치라고 한다. 세도 정치는 순조, 헌종, 철종의 3대 60연 년 간 계속되었다.

세도 가문은 높은 관직을 독점하고 정치를 마음대로 하였으며, 왕위 계승에까지 관여하였다. 그들은 권력을 독점하기 위해 어린 왕자을 국왕으로 세우기도 하였다. 왕은 이들에게 눌려서 제대로 국가를 통치할 수가 없었다. 다른 양반 가문들도 이들의 위세에 눌려서 함부로 행동할 수가 없었다. 
이와 같이 일부 외척 가문에 의해 권력이 독점되면서 정치 기강이 무너지고 부정 부패가 심해졌다. 높은 관직을 얻기 위해서는 이들 세도 가문에 뇌물을 주거나 줄을 대야 했다. 낮은 관직의 경우도 뇌물로 사고파는 일이 흔했으며, 과거 시험에서도 부정이 늘어 갔다. 뇌물을 주고 벼슬을 산 사람들은 백성들에게서 더 많은 세금을 거두어 관직을 얻는 데 들어간 비용을 채우려고 하였다. 이로 인해 백성들 생활의 어려움은 더욱 심해갔다.

홍경래의 난 – 지역 차별과 수탈에 맞서다

세도 정치 아래 탐관오리의 농민에 대한 수탈이 이루어졌으며, 평안도 농민들은 그 위에 중국 사신에 대한 접대 등으로 더 큰 고통을 당하였다. 더구나 평안도 출신 사람들은 높은 관직에 올라가지 못하는 등 조선 초기부터 계속 되어 온 지역 차별에 대한 불만이 높은 상태였다. 이 때문에 평안도에서 몰락 양반인 홍경래가 난을 일으켰다. 이 난에는 농민 뿐 아니라 광산 노동자, 수공업자, 상인, 날품팔이 등 다양한 계층의 사람들이 참여하였다.

난을 일으킨 반군은 순식간에 청천강 이북의 많은 지역을 점령하였으나, 관군의 반격으로 더 이상 세력을 확대하지 못하고 패하였다. 그러나 홍경래의 난은 세도 정치로 유지되던 조선 정부의 권위에 커다란 손상을 주었다. 홍경래의 난 이후에도 사회 불만은 줄지 않아 전국 각지에서 크고 작은 농민 봉기가 잇달았다.

당시 조선은 오직 중국하고만 왕래하였을 뿐, 다른 나라하고는 교류하려고 하지 않았다. 그 결과, 국제 정세에 어두웠을 뿐만 아니라, 근대 문명에도 뒤져 있었다. 이 시기에 여러 나라는 한국에 접근하고 교류를 요청하여 왔다. 이러한 시대의 변화에 따라 국내에서는 개방과 개혁을 요구하는 의견이 나오기도 하였다. 일본은 이러한 시기에 조선을 강제로 개방하였다.

조선은 국가의 문을 연 후, 외국의 여러 문화를 받아들였다. 그러나 한편으로는 외국의 제국주의 세력이 한국을 침략하려고 서로 다투었다. 이러한 혼란기에 한국 국민들은 우리의 힘을 기르고 외세 특히 일본에 대항하였다. 그러나 결국 일본에 ---.

 

  1. English


Government by in-law Families Drive the Society into Chaos

The formidable in-law lineage monopolized the vital positions in government, holding sway over the political scenet, and intervening in the succession of the throne. In order to monopolize power, they placed a young prince on the throne. These kings had no monarchic authority and could not rule over the government. The yangan of other families, overwhelmed by the power exercised by the royal in-laws, could not speak out.

As the power was concentrated in the hands of the royal in-law lineage, there was disorder in the governing process and corruption became rampant. Large sums were offered in bribes to the powerful lineages to obtain high-ranking government appointments. Even the low-ranking posts were bought and sold. Corruption in the civil service examination also became rampant. Those who bribed their way into the government posts sought to recover their expenses through exactions levied on the peasantry. As a consequence, the lives of the peasants became more difficult.

The Hong Gyeong-nae Rebellion against Regional Discrimination and Extortions

Extortion of peasants by corrupt officials continued under the governance of the royal in-laws. The peasants of Pyeong-an province endured greater hardships as they were responsible for the payment of entertainment offered to Chinese envoys. On top of this, the people of Pyeong-an province were already highly discontented as they were unable to join the high-ranking government posts because of discrimination against the region that had continued from the beginning of the Joseon period. It was all this juncture that Hong Gyeong-nae, a ‘fallen’ yangban of Pyeong-an province, organized a large-scale rebellion. People from diverse classes of society, including peasants, miners, handcraft artisans, merchants and temporary laborers, took part in the rebellion.

The rebellion forces swiftly seized nearly the entire region north of the Cheongcheon River, but were defeated by government forces. Even though the rebellion was put down, it sustained huge damage to the authority of the Joseon government that was dominated by the royal in-laws. The social discontent deepened, and the Hong Gyeong-nae Rebellion continued to ignite small and large peasant uprisings across the nation.

Joseon: The Hermit Kingdom  

Joseon established contact with China only and did not make exchanges with any other nations. This left the nation in darkness in the international arena and far behind in modern civilization. At this juncture, several countries approached Joseon, seeking trade. In line with these changes at the time, some called for an opening and reforming of the nation. It was during this period that Japan forcefully opened Joseon to the outside world.

After opening the doors to the nation, Joseon accepted many cultures of the outside world. On the other hand, foreign imperialist powers struggled among themselves to invade Joseon. During such a chaotic period, the people of Korea nutured their own strength and fought against the foreign forces, particularly the Japanese. Soon, however, the nation fell to the Japanese.